Il Coro del Teatro alla Scala

The Teatro alla Scala Chorus © Teatro alla Scala

Il Coro del Teatro alla Scala: una ventata di ottimismo in questi tempi difficili! Sulla scia di un anno buio e triste per molti, e certamente per chi opera nel mondo dello spettacolo, il Coro del Teatro alla Scala di Milano brilla di una luce intensa. Abbiamo parlato con Giuseppe Veneziano,  tenore del Coro della Scala dal 1991 e segretario del sindacato UIL-UILCOM.

Le grandi produzioni liriche sono imprese sfaccettate, che richiedono talento, una formazione rigorosa, periodi intensi di preparazione e gli sforzi sincronizzati di manager e registi.

coro alla scala 2Dominique Meyer, Director of the Scala Theatre © Teatro alla Scala

Al vertice della produzione artistica del Teatro alla Scala di Milano siede Dominique Meyer, sovrintendente e direttore artistico. Il Direttore musicale, Riccardo Chailly, è l'uomo che generalmente tiene la bacchetta durante l'esecuzione di un'opera o di un lavoro orchestrale.

coro alla scala 2Riccardo Chailly is today one of the most famous conductors in Italy. In the last years he has become music director of Teatro alla Scala © Teatro alla Scala

Poi c'è Bruno Casoni, maestro del Coro della Scala. Nominato nel 2002, Casoni è il direttore più longevo in veste artistica dal secondo dopoguerra. Ha passato quasi venti anni a sviluppare il repertorio del coro, dalle opere corali-sinfoniche alla musica da camera, dalle opere polifoniche sperimentali del XX secolo, ai pezzi contemporanei appositamente commissionati. Insieme agli altri corpi della compagnia - orchestra, filarmonica e balletto - il coro ha girato il mondo, portando al pubblico internazionale il suono unico, potente e profondamente commovente per cui il coro della Scala è così ammirato. Le tournée includono sempre un'entusiasmante interpretazione del Requiem di Giuseppe Verdi, praticamente il biglietto da visita del coro.

coro alla scala 2Bruno Casoni, Choirmaster of Teatro alla Scala (2002- May 2021) and "G. Verdi" Conservatory of Milan © Teatro alla Scala

Oltre al coro della compagnia, c'è il coro dell'Accademia del Teatro alla Scala, istituito nel 1813. E non possiamo dimenticare il Coro di Voci Bianche, fondato nel 1984, con ragazzi e ragazze tra i 6 e i 18 anni. In entrambi i casi, la Scala sta curando con attenzione i talenti di oggi, assicurando che gli standard esigenti del teatro siano mantenuti fino alle prossime generazioni.

coro alla scala 2Concert of the Children's Choir “Il Coro di Voci Bianche” in the Basilica of San Marco. Photo by Andrea Tamoni © Teatro alla Scala

A fine maggio 2021, è stato formalmente annunciato che Bruno Casoni si sarebbe dimesso a settembre 2021. Era un annuncio atteso da tempo, per dare al Maestro Casoni una meritata tregua nella sua lunga e stellare carriera. A sostituirlo come Direttore del Coro è Alberto Malazzi, che dal 2002 al 2018 ha lavorato accanto a Casoni come Assistente del Direttore del Coro. Dal 2016, Malazzi è il Direttore del Coro dell'Accademia della Scala, e dal 2019 è il Direttore del Coro del prestigioso Teatro Comunale di Bologna. Possiamo tranquillamente dire che il futuro del Coro della Scala è davvero in ottime mani.

coro alla scala 2In May 2021, Alberto Malazzi was named the new director of the La Scala Chorus, after having long worked alongside Bruno Casoni at the Piermarini; since 2019, he had been maestro del Coro at the Teatro Comunale di Bologna © Teatro alla Scala

Nel frattempo, il Maestro Casoni ha fatto navigare il suo coro in acque insidiose. Quello trascorso è stato un anno particolarmente scoraggiante per il teatro. Ma nella grande tradizione della Scala, e della resiliente città che la ospita, la compagnia ha raccolto la sfida, portando la sua musica online per sollevare il morale dei musicisti e del pubblico.

Un esempio di questa lodevole tenacia è stato l'esecuzione in live-stream dello Stabat Mater di Rossini il 5 marzo 2021, dopo un anno intero di restrizioni, limitazioni e non poca paura. Quale modo più appropriato per onorare il sacrificio di una nazione ferita ma non sconfitta, ostinatamente aggrappata alla speranza, della sequenza liturgica profondamente emotiva di Rossini che segue Maria, la madre di Cristo, attraverso il suo dolore e la sua fede?

Per mantenere gli interpreti il più possibile al sicuro, l'orchestra (guidata dal vicedirettore Myung-Whun Chung) non era sul palcoscenico, ma molto ben distribuita nella platea, solitamente destinata al pubblico, mentre i membri del coro erano presenti nei palchi distribuiti su diversi livelli. Gli unici interpreti che non indossavano maschere erano i solisti, ognuno in piedi da solo a distanza di sicurezza da tutti gli altri.

Rossini Stabat Mater, 5 mars 2021. Rosa Feola, soprano Veronica Simeoni, mezzo soprano René Barbera, tenor Alex Esposito, bass-baritone Teatro alla Scala Orchestra & Chorus Myung-Whun Chung © Teatro alla Scala

È stato difficile dirigere i membri del coro e dell'orchestra posti a così grande distanza dal direttore e tra loro. Tuttavia, erano tutti molto entusiasti di lavorare di nuovo insieme. Anche se non potevano vedere il pubblico, né udire il suo applauso, la compagnia sapeva che c’era una moltitudine di persone ad ascoltare intensamente, a fare quel viaggio appassionante ed emotivo insieme a loro. E ci sono stati alcuni momenti di beatitudine inaspettata. Il suono leggermente ovattato prodotto dai cantanti mascherati ha dato una sensazione più calda e morbida che è stata particolarmente toccante nella parte a cappella Quando corpus morietur del celebre pezzo.

Dopo l’ottobre 2020, la prima performance con un pubblico presente in sala ha avuto luogo il 10 maggio 2021. Il coro e l'orchestra, guidati dal direttore musicale Riccardo Chailly, si sono esibiti per 500 fortunati spettatori, in un ambiente che normalmente può contenerne 2030, celebrando il 75° anniversario della ricostruzione del teatro all'indomani della Seconda guerra mondiale. Il programma includeva opere di Purcell e Tchaikovsky, Wagner e Strauss. Ma il posto d'onore è stato dato al genio operistico che Milano rivendica giustamente come suo: Giuseppe Verdi. La serata si è aperta con Patria oppressa dal “Macbeth” del maestro, si è incentrata sulla Sinfonia da “La forza del destino”, e si è chiusa - magnificamente - con il Va', pensiero del “Nabucco”. E in sala non c'era un solo occhio senza lacrime.

coro alla scala 2La Scala Theatre. "After 200 days of closure caused by the pandemic, on May 10, 2021 reopened the Teatro alla Scala, the temple of opera, one of the greatest symbols of culture and history of Milan and the whole of Italy." © Teatro alla Scala

Da allora, il coro del teatro ha partecipato alla rappresentazione dal vivo de “Le nozze di Figaro” di Mozart (24 giugno - 1 luglio), oltre a numerosi eventi durante la pausa estiva nell'ambito del programma “La Scala in Città”. Non vedono l'ora di esibirsi ne “L'Italiana in Algeri” di Rossini (10-18 settembre 2021) e ne “Il barbiere di Siviglia” (30 settembre - 15 ottobre 2021) per concludere questa insolita stagione.

Abbiamo parlato con il talentuoso Giuseppe Veneziano, segretario del sindacato UIL-UILCOM e tenore del Coro della Scala dal 1991.

coro alla scala 2Giuseppe Veneziano, tenor of the Chorus of the Scala and secretary of the union UIL-UILCOM © Teatro alla Scala

Tutta l'azienda ha fatto tanto per sostenere i milanesi - e non solo - durante l'annus horribilis della pandemia. Cosa avete fatto tutti per aiutarvi a vicenda?

"A rischio di dire un'ovvietà, abbiamo lavorato molto per rimanere uniti come gruppo attraverso le chat e le riunioni video. Ci hanno dato un senso di disciplina e di rispetto per le idee di tutti, cosa che a volte manca nelle assemblee di artisti. Abbiamo la tendenza a drammatizzare le cose per natura!".

Il Maestro Bruno Casoni è stato il direttore del Coro per quasi 20 anni. A settembre Alberto Malazzi prenderà il suo posto. Questo sembra riflettere un desiderio di continuità e un impegno a rispettare la tradizione di eccellenza del Coro, così come una chiara intenzione di andare avanti con energia e audacia. Come vivono i membri del Coro questo momento storico?

"Il passaggio di testimone nel Coro era atteso da tempo. Non tanto per l'età del Maestro Casoni, capace ed efficace come sempre, quanto per aggiornare i metodi di studio e "incastrare" i vari titoli di una stagione. Negli ultimi anni abbiamo assistito a una vera e propria intensificazione del programma artistico, e abbiamo bisogno di rivedere i nostri metodi di memorizzazione, la messa in gola (un vecchio termine usato dai maestri del Coro) e la messa in scena. Le prove di messa in scena sono spesso numerose e impegnative, con blocchi complicati che non sempre favoriscono il canto. Il Maestro Malazzi ha nei suoi geni la tradizione corale, compreso un approccio enciclopedico di precisione quasi matematica nell'alternare i vari gruppi e il Coro".

Noi, il pubblico, abbiamo vissuto l'essere tagliati fuori dalla musica dal vivo come una vera perdita. Come ha vissuto lei, non solo come professionista, ma con l'animo di un musicista, questa privazione?

Privare gli artisti del palco è come togliere l'ossigeno agli esseri viventi. Avevamo dietro di noi la forza e il sostegno della città, degli artisti e dei sindacati. Tutte le componenti del teatro sono rimaste unite. La speranza di tornare a settembre, anche con tutte le sistemazioni necessarie, è alta, e ci aspettiamo un vero ritorno sul palcoscenico con un pubblico che riempia la sala. Il nuovo sovrintendente, arrivato proprio all'inizio della pandemia, sta già mettendo in atto nuove tecnologie ecosostenibili per supportare tutta la nostra attività artistica, tecnica e amministrativa. Tutto questo dovrebbe garantire una rapida ripresa e un teatro pronto ad affrontare le sfide del futuro.

Come tenore del Coro e come segretario del nostro sindacato, ho lavorato per condividere il peso delle difficoltà e la ricerca di soluzioni con i miei colleghi, con coraggio e determinazione. Credo di esserci riuscito, grazie all'aiuto di molti altri e ad un vero senso di squadra. Presto lascerò il mio ruolo artistico, in cambio di una nuova vita in Sicilia, la mia patria".

Questi sono tempi difficili e incerti, e non possiamo sapere cosa ci riserva il futuro. Ma una cosa sappiamo per certa: grazie agli sforzi di artisti impegnati come Giuseppe Veneziano, qualunque cosa ci aspetti dietro la curva, il Coro del Teatro alla Scala sarà al nostro fianco a deliziarci nel futuro.

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In the wake of a challenging year for so many, and certainly for those in the performing arts, Milan’s La Scala Theatre Chorus is shining a bright light into our future.

coro alla scala 2The Choir of Teatro alla Scala in Milan © myurby.it

Great operatic productions are multifaceted affairs, requiring natural talent, rigorous training, intense periods of preparation, and the synchronised efforts of several managers and directors. Sitting at the top of the artistic production heap at Milan’s La Scala Theatre is Dominique Meyer, the Superintendent and Artistic Director. The Music Director, Riccardo Chailly, is the man generally holding the baton during the performance of an opera or an orchestral work.

Then there is Bruno Casoni, Maestro of La Scala’s chorus. Appointed in 2002, Casoni is the longest-serving director in an artistic capacity since the Second World War. He has spent nearly 20 years developing the chorus’ repertoire, from choral-symphonic works to chamber music, from the experimental polyphonic opuses of the 20th century, and especially-commissioned contemporary pieces. Along with the other corps of the company – orchestra, philharmonic, and ballet – the chorus has travelled the world, bringing the uniquely powerful and deeply moving sound for which La Scala’s chorus is so admired to international audiences. Tours typically include a rousing rendition of Verdi’s Requiem, practically the chorus’ calling card.

The Chorus (Teatro alla Scala) © Teatro alla Scala

Besides the company’s chorus, there is the chorus of the Academy of La Scala Theatre, instituted in 1813. And we can’t forget the Treble Choir, founded in 1984, featuring boys and girls between the ages of 6 and 18. In both cases, La Scala is carefully curating talent today, ensuring that the theatre’s demanding standards are upheld into the next generations.

At the end of May 2021, it was formally announced that Bruno Casoni would be stepping down this month, September 2021. This had been expected for some time, giving Maestro Casoni a well-earned respite from his long and stellar career. Replacing him as Director of the Chorus is Alberto Malazzi, who from 2002 to 2018 served alongside Casoni as Assistant Chorus Director. Since 2016, Malazzi has been the Director of the Chorus of La Scala’s Academy, and since 2019 has been the Director of the Chorus of the prestigious Communal Theatre of Bologna. We can safely say that the future of La Scala’s chorus is in very good hands indeed.

In the meantime, Maestro Casoni has been navigating his chorus through treacherous waters. The past year has been particularly daunting for the theatre. But in the great tradition of La Scala, and of the resilient city that hosts it, the company rose to the challenge, taking their music online to lift the spirits of musicians and audiences alike. One example of this laudable tenacity came with the 5 March 2021 live-streamed performance of Rossini’s Stabat Mater, following a full year of restriction, limitation, and not a little fear. What more fitting way to honour the loss and sacrifice of a nation bruised but not beaten, stubbornly holding onto hope, than Rossini’s profoundly emotional liturgical sequence following Mary, the mother of Christ, through both her sorrow and her faith?

coro alla scala 2La Scala Theater Choir. Concert Basilica Magenta. Photo by Gianni Fumagalli © Teatro alla Scala

To keep the performers as safe as possible, the orchestra (led by Assistant Director Myung-Whun Chung) was not on the stage but rather spread across the main seating area (known, in fact, as the ‘orchestra’), with the members of the chorus carefully deployed separately on several levels of the boxes. The only performers not wearing masks were the soloists, each standing alone at a safe distance from everyone else.

It was tremendously difficult to direct the members of the choir and orchestra placed at such a great distance from the conductor and from each other. Nonetheless, everyone was so thrilled to be working together again. Even if they could not see the audience, the company knew that they were there, listening intently, taking this emotional journey together with them. And there were a few moments of unexpected bliss. The slightly muffled sound produced by the masked singers gave a warmer, softer feeling that was particularly touching in the a cappella “Quando corpus morietur” portion of the piece.

The first performance with an in-house audience since October 2020 took place on 10 May 2021. The chorus and orchestra, led by Music Director Riccardo Chailly, performed for 500 lucky attendees, in a house with a general capacity of 2030, marking the 75th anniversary of the reconstruction of the theatre in the aftermath of World War II. The programme included works by Purcell and Tchaikovsky, Wagner and Strauss. But pride of place was given to the operatic genius Milan rightly claims as her own, Giuseppe Verdi. The evening opened with “Patria oppressa” from the master’s Macbeth, centred on the “Symphony” from his La forza del destino, and closed – magnificently appropriately – with Nabucco’s “Va’, pensiero”.

And there was not a dry eye in the house.

Since then, the theatre’s chorus participated in live-audience performances of Mozart’s Marriage of Figaro (24 June – 1 July), as well as numerous events throughout the summer break as part of the La Scala in Città programme. They are looking forward to performing in Rossini’s L’Italiana in Algeri (10-18 September 2021) and The Barber of Saville (30 September – 15 October 2021) as they head toward the end of this unusual season.

We spoke with the remarkably  Giuseppe Veneziano, tenor with La Scala’s Chorus since 1991 and secretary for the UIL UILCOM union.

The whole company has done so much to stand in support of the Milanese – and not just – during the annus horribilis of the pandemic. What did you all do to help each other through?

“At the risk of stating the obvious, we worked hard to stay united as a group through chats and video meetings. They gave us a sense of discipline and respect for the ideas of everyone, which sometimes is lacking in artists’ assemblies. We have the tendency to dramatize things by nature!”

coro alla scala 2 Riccardo Chailly, music director of Teatro alla Scala © Teatro alla Scala

Maestro Bruno Casoni has been the director of the Chorus for nearly 20 years. In September Alberto Malazzi will be taking his place. This seems to reflect a desire for continuity and a commitment to respect the Chorus’ tradition of excellence, as well as a clear intention to move forward with energy and audacity. How are the members of the Chorus experiencing this historic moment?

“The passing of the Chorus’ baton has been expected for some time. Not so much due to the age of Maestro Casoni, who is as able and effective as ever, but rather as a way of updating study methods and “interlocking” a season’s various titles. In recent years we’ve seen a real intensification in the artistic programme, and we need to revisit and revise our methods of memorisation, the messa in gola (‘placing in the throat’, an old term used by Chorus maestri) and messa in scena (staging). Staging rehearsals are often numerous and demanding, with complicated blocking that isn’t always conducive to singing. Maestro Malazzi has the Choral tradition in his genes, including an encyclopaedic approach of almost mathematical precision to alternating between the various groups and the Chorus.”

coro alla scala 2The Choir of Teatro alla Scala in Milan. Photo Rudy Amisano © Teatro alla Scala

We, the audience, experienced being cut off from live music with a real sense of loss. How did you, not only as a man with the profession but with the soul of a musician, experience this privation?

Depriving artists of the stage is like taking the oxygen from living things! We had the strength and support of the city, the artists, and the unions behind us. All the theatre’s components remained united. The hope of returning in September, even with all of the necessary accommodations, is high, and we expect a true return to the stage with audiences that fill the room. The new superintendent, who arrived right at the beginning of the pandemic, is already putting into place new eco-sustainable technology to support all of our artistic, technical and administrating activity. All of this should ensure a speedy recovery and a theatre that is ready to take on the challenges of the future.

As a tenor in the Chorus and as secretary for our union, I have worked to share the burden of difficulties and the search for solutions with my colleagues, with courage and determination. I believe that I have succeeded, thanks to the help of many others and a real sense of teamwork. I will soon leave my artistic role behind, in exchange for a new life in Sicily, my homeland.”

These are trying and uncertain times, and we cannot know what the future holds. But we do know this: thanks to the efforts of dedicated artists like Giuseppe Veneziano, whatever awaits us around the bend, the Chorus of La Scala Theatre will be standing beside us, singing us into the future.

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